The Society for Research into Higher Education

Spanish Science and Education in turbulent times

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The SRHE Blog is now read in more than 100 countries worldwide, and we have therefore decided to introduce publications in more than one language. The first is Michele Girotto’s analysis of the prospects for Catalonian universities in the turbulent Spanish context – click on ‘Version en español below to jump to the Spanish language version of this post. In the next few months we hope to post blogs in French, Russian, Portuguese, Chinese and more. SRHE members worldwide are encouraged to forward this notification, especially to non-English-speaking colleagues. 

New contributions are welcome, especially if they address topical issues of policy or practice in countries other than England and the USA. Submissions may be written either in English or in the author’s native language. Please send all contributions to the Editor,

La educación y la ciencia en épocas turbulentas  Version en español

Media platforms show many experts reflecting on the need for a new journalism capable of facing the challenges of a turbulent environment. The role of journalism is to tell the truth as faithfully as possible, which is a greater challenge in complex times. The role of the press is also essential for public management accountability. However, citizens’ trust in mainstream media is shrinking, especially when they are looking for independent and trustworthy information. The Edelman Trust Barometer for Spain,[1] published at the beginning of this year, acknowledged that Spaniards’ decline in trust also involved companies and governments, besides the media. There is a widespread decline in citizens’ trust across the world. The Barometer recognised a downturn in 21 of the 28 countries analysed, with an average level of 47 per cent. Spain’s level of trust declined from 46 to 44 percent. In the light of conspiracy theories and the abundance of barely verified information – ‘fake news’ – many people do not know for certain what or whom to believe. The easiest option involves believing whatever you want, with clear adverse effects.

Consider the trends in this post-truth era – “the domain of lies”. Annually, the Oxford Dictionary analyses the most commonly used terms and selects the word of the year. In 2016 “Post-truth” was the chosen word. This concept has been used for more than ten years but is now highly in demand. The Dictionary refers to the term as “relating to or denoting circumstances in which objective facts are less influential in shaping public opinion than appeals to emotion and personal belief”. The term is greatly used in politics, where its meaning is somewhat complex, but it can be summed up by saying that the truth is hidden and that people may believe more in stories, lies and opinions than in facts – a naked truth that it seems nobody is able to find.

We can note a lack of facts and perhaps a surplus of tales and stories in the current situation of the Spanish and Catalan political environments. In this line, in the book The tales and accountabilities of the independence (Libros de la Catarata, 2015), Josep Borrell and Joan Llorach address the problems involved in understanding the Catalan tax and revenue gathering system and its tax contribution to the Spanish state. The authors acknowledged the existence of ‘a dance of figures’ that may vary according to which political party is speaking.

Experts have propagated different discourses in the broadcast political debates and on other media platforms concerning the several impacts that possible independence of Catalonia would have on many aspects of its economy, its society and also on its educational system, although the debate in regard to the latter is quite brief. Nevertheless, political decision makers have said almost nothing about the strategic plan for the future of Catalan sciences and Catalonia’s higher educational system within or outside the Spanish framework. The current situation of the Catalan public universities, according to a report by the Catalan Association of Public Universities (ACUP), is that public funding has been reduced by 18.4% since 2010. Although the report sets public expenditure on universities around 1.2% of the GDP, other experts argue that with respect to strictly public financing, not counting the amount provided by families, expenditure is less than 0.8% of GDP.

According to the governing bodies of the three major public universities in Catalonia (University of Barcelona – UB, Technical University of Catalonia – UPC and Autonomous University of Barcelona – UAB), with the current budget provided by the Generalitat (Catalonia governing body), none of the three universities have enough to cover the wages of their employees, and consequently they have to rely on other sources of income, which means using money that would be spent on other objectives. The vice-chancellors of the three universities suggest that the situation would be resolved with a 30% increase in the budget, but have shown their disappointment because for the sixth year in a row the budget of the Generalitat has not acknowledged their demands. The Catalan administration has virtually frozen the higher education funding for several political mandates; the public funds of Catalan universities have declined since 2011 by between 20% and 25%.

The Generalitat had set this increased amount of 30% of funding to subsidise universities in 2010, but the increase never materialised owing to the crises, first economic and financial, then the current political crisis. Another important issue in Spanish universities is the ageing faculty. Around 66% of academics of the Catalan public universities are between 45 and 65 years and 36% are over 55. Certainly a generational takeover cannot be achieved overnight; for that you need a plan. However, restricted by a cut-out order of the Ministry of Economy which imposed a replacement rate of only 10%, from 2011 until 2016 HE institutions could only hire one new faculty member for every ten academics who retired. The issue remains unresolved.

The political crisis is unfavourable to Catalan education and science, since the hypothetical independence of Catalonia has diverted the attention of Catalan politicians toward other matters. It seems the agenda around development plans in this area has either stopped or is moving very slowly. In addition to dwindling budgets since 2011, the Ministry of Finance intervened in the economy of the Catalan public institutions before the referendum of 1 October, and continued to do so after the application of Article 155 of the Spanish Constitution that led to the dismissal of the government of the Generalitat. This established a series of measures to control the payments of public institutions to different parties involved. Research centres in Catalonia have acknowledged that the intervention has led to the blocking of their bank accounts, threatening their status as world-class institutions, which they have carefully worked to achieve. According to the 2016 Report of Indicators for Research and Innovation in the Catalan Public Universities, published by the ACUP, Catalan university centres obtained funds for research and innovation of 266.8 million euros in 2015, 80 million more than in 2013. Despite the fact that the funding is below the European average, the Report shows that the average number of publications per full-time faculty in Catalan institutions (1.37) was higher than in 71 % of the Spanish public universities, which averaged 0.80.

Several research centres in Catalonia have managed to attract top talent, as well as to develop a capacity to attract European funds, a capacity above the Spanish average. In the last round of funding from the European Research Council (ERC), 10 of the 22 award-winning projects granted to Spain came from the Catalan region, which represents 15% of the Spanish population. Correspondingly, a hypothetical independence would supposedly imply the automatic exit from the European Union, whose grant funds depend on many research institutes in the region. Therefore, being out of the EU would weaken Catalan research, as the institutions could not apply for more funding through the European Research Council. Meanwhile there are many academics in Catalonia who still support independence, because they criticise the Spanish authorities for a lack of innovative and progressive policies for education and science. According to the 2016 report of the ACUP, fundraising for research through taxes in Catalonia is ‘very low’, which makes it clear that both the Catalan and the Spanish governments should establish priorities that would benefit university research. It seems that many people have already lost hope in regard to short term changes on the part of the Spanish Government, which may suggest that the current turbulence will not get better any time soon. The development of education and science is a political decision but little is known about directions for higher education policies on the part of both Spanish and Catalan political authorities.

Michele Girotto is adjunct lecturer at the Universitat Politècnica de Catalunya and Universitat de Barcelona. She holds a doctoral degree in business management. She has carried out research into the strategic management policies of Spanish higher education institutions and participated in the planning and build-up of the Telecopi, a network of observatory of strategic management best practices in Ibero-american universities. She is currently undertaking a research project on the role of university branding policies in Spanish higher education institutions.

Version en español

La educación y la ciencia en épocas turbulentas

Últimamente se puede leer a muchos expertos reflexionando sobre sus inquietudes acerca de la necesidad de un nuevo periodismo capaz de afrontar de la mejor manera el actual tiempo turbulento en el cual vivimos. El rol del periodismo es decir la verdad de la forma más fiel posible, sin duda, un gran reto en un campo ya repleto de desafíos. El papel de la prensa también es esencial en el momento de hacer rendir cuentas al Gobierno. Para informarse fielmente de forma precisa y de manera independiente, la confianza de los ciudadanos en los medios de comunicación es cada vez menor. De hecho, los resultados del Barómetro de Confianza de Edelman[1] publicados al inicio de este año concluyen que disminuye la fe de los españoles en medios de comunicación, empresas y gobiernos. Estos datos coinciden con una caída generalizada de la confianza sobre estos en el mundo: el Índice de Confianza global de Edelman ha disminuido en 21 de los 28 países analizados, situándose en el 47 por ciento. En España, por ejemplo, se redujo en 2 puntos, pasando del 46 al 44 por ciento. Con muchas teorías conspiratorias e información falsa o poco contrastadas en Internet y en otros medios, las conocidas “noticias falsas” o “fake news”, mucha gente no sabe con certeza qué creer. Por tanto, la opción más fácil es la de creer lo que uno quiere, lo que provoca un efecto adverso.

Podríamos reflexionar sobre la era de la desinformación o de la posverdad, que significa algo así como el “dominio de la mentira”. El diccionario Oxford[2] analiza los términos más utilizados anualmente y selecciona la palabra del año. En 2016 la escogida ha sido la “posverdad”. El “post-truth” lleva más de diez años utilizándose, pero ahora está en lo más alto. Oficialmente, el término se refiere a las “circunstancias en las que los hechos objetivos tienen menor influencia en la formación de la opinión pública que los llamamientos a la emoción y a la creencia personal”. En política es donde más se utiliza y su significado es algo complejo, pero puede resumirse afirmando que la verdad se esconde y que ya creemos más en los cuentos, mentiras y opiniones que en los hechos y en esa verdad descarnada que nadie encuentra.

Justamente nos encontramos en una situación en el contexto catalán y español en la que faltan muchos hechos y quizá sobran los cuentos. En esta línea, en el libro “Los cuentos y las cuentas de la independencia”[3] (Libros de la Catarata, 2015) Josep Borrell y Joan Llorach argumentan sobre la problemática del sistema de recaudación y pago de impuestos estatales y, donde hay un baile de cifras que varían según el partido político en cuestión. Han proliferado diferentes discursos en las tertulias televisivas y en otros medios de comunicación sobre los diversos impactos que una posible independencia de Cataluña tendría sobre muchos aspectos de la sociedad, de la economía e incluso de la educación, aunque esta última de manera bastante escueta. Sin embargo, casi nada realmente se habla por parte de los responsables políticos sobre cuál es el plan estratégico para el futuro de la educación universitaria y la ciencia dentro o fuera del marco español. Sobre la situación actual de las universidades públicas catalanas, según recoge un informe de la Asociación Catalana de Universidades Públicas (ACUP), la financiación pública de estas se redujo un 18,4% desde 2010. Aunque los números facilitados por el informe sitúa el gasto público en universidades alrededor del 1,2% del PIB en la época de publicación del informe, expertos consultados argumentan que atendiendo sólo a la financiación estrictamente pública —sin contar el montante que aportan las familias—, el gasto está por debajo del 0,8% del PIB.

Según los rectores de las tres mayores universidades públicas catalanas (UB, UPC y UAB), con la partida económica que les destina la Generalitat en estos momentos, a ninguna de las tres universidades les alcanza para cubrir los salarios de los trabajadores y deben recurrir a otros ingresos, lo que supone usar un dinero que se invertiría en otros objetivos. Para estos rectores, la situación se solucionaría con un aumento del presupuesto en un 30%. Estos académicos han mostrado su decepción porque un año más (y ya van seis) los presupuestos de la Generalitat no hayan recogido sus demandas. La administración catalana mantiene prácticamente congelada la partida para la financiación universitaria desde hace muchas legislaturas, como se ha podido observar en la disminución de los ingresos de las mayores universidades catalanas desde el 2011: entre un 20% y un 25%.

La Generalitat había fijado este importe de 30% más de financiación para subvencionar a las universidades en el 2010, pero que nunca se logró alcanzar por culpa de la recesión, primero la económica y financiera, y posteriormente la actual crisis política. Otro tema importante en las universidades españolas es el envejecimiento de las plantillas. El 66% de los docentes e investigadores de las universidades públicas catalanas tienen entre 45 y 65 años y un 36% son mayores de 55. Sin duda, un relevo generacional no se puede hacer de un día para otro, y es necesario un plan de previsión. No obstante, desde 2011 hasta 2016 los centros solamente podían contratar a un nuevo profesor por cada diez docentes que se jubilaban, ya que el Ministerio de Economía impuso, entre otras medidas de ajuste, una tasa de reposición de solo el 10%. Otro tema pendiente de las decisiones política de seguimiento futuro.

Sobre la crisis política, se puede observar que la situación es perjudicial para la educación universitaria y la ciencia, ya que la posible independencia de Cataluña ha desviado la atención de los políticos catalanes hacia otros asuntos, y se ha dejado de trabajar activamente en planes de desarrollo en esta materia. Además de los presupuestos menguantes desde 2011, con la intervención por parte del Ministerio de Hacienda previa al referéndum del 1 de octubre y luego mantenida después de la aplicación del artículo 155 y la destitución del gobierno de la Generalitat, se han establecido una serie de medidas para controlar los pagos a proveedores y los contratos de la Generalitat. Según han denunciado diversos centros de investigación de Cataluña, la intervención de Hacienda ha supuesto el bloqueo de sus cuentas bancarias que, como consecuencia amenaza el estatus de primer nivel mundial de los institutos que la comunidad autónoma catalana ha construido con tanto cuidado. Según el Informe de 2016 de Indicadores de Investigación e Innovación de las Universidades Públicas Catalanas, publicado por la ACUP, los centros universitarios catalanes consiguieron fondos para la investigación y la innovación de 266,8 millones de euros en 2015, 80 millones más que en 2013. Según el informe, a pesar de que la financiación se sitúa por debajo de la media europea, el promedio de publicaciones por investigador de las instituciones de educación superior públicas catalanas equivalentes a jornada completa superó en un 71 % a la de las universidades públicas españolas, que se situó en 0,80, por las 1,37 de los investigadores catalanes.

Muchos centros de investigación de Cataluña han logrado fichajes de primer nivel, así como desarrollar una capacidad para captar fondos europeos, una habilidad superior a la media española. En la última convocatoria de financiación del Consejo Europeo de Investigación (ERC, en inglés), 10 de los 22 científicos galardonados en España procedían de la región catalana, que solo alberga al 15% de la población estatal. En este sentido, una hipotética independencia supuestamente implicaría la salida automática de la Unión Europea, de cuyos fondos de subvención dependen muchos centros de investigación de alto nivel en la región. Por tanto, estar fuera de la UE debilitaría a la investigación catalana, ya que por ejemplo no podría pedir más financiación a través del Consejo Europeo de Investigación. Entretanto, hay muchos científicos en Cataluña que aun así defienden la independencia, porque se basan en la falta de políticas innovadoras por parte del estado español para avanzar en una política moderna acerca de la educación y la ciencia. La recaudación para investigación a través de impuestos en Cataluña es “muy baja”, según el informe 2016 de la ACUP, que deja claro que tanto el gobierno catalán como el español deberían establecer prioridades que favoreciesen más la investigación universitaria. Parece ser que muchos ya han perdido las esperanzas de que el horizonte cambie por parte del gobierno español, lo que apunta que las turbulencias no tienen horizonte claro de mejora. El desarrollo de la educación y la ciencia es una decisión política, aunque poco se conoce hacia dónde se dirige esta, tanto por parte de responsables políticos españoles como catalanes.

Michele Girotto

Michele es doctora en Administración y Dirección de empresas y es profesora asociada en la Universitat Politècnica de Catalunya (Departamento de Organización de Empresas) y en la Universitat de Barcelona (Facultad de economía y empresa). Su investigación se ha centrado en estudiar la dirección estratégica de las universidades españolas, y también ha participado en el diseño e implementación del proyecto Telescopi, una red de observatorios de buenas prácticas en dirección estratégica universitaria en Latino América y Europa. Actualmente está inmersa en un proyecto de investigación sobre el rol del Branding en las universidades españolas.




Author: SRHE News Blog

An international learned society, concerned with supporting research and researchers into Higher Education

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